Terreur in Tigray, gevangen in Leuven

Studenten uit Tigray bereiden zich voor op een lange ballingschap terwijl het conflict met Ethiopië escaleert

26 november 2020
Artikel
Auteur(s): Ben Williams
Terwijl in Ethiopië een conflict woedt tussen de regeringstroepen en het Tigrayan People’s Liberation Front (TPLF), praten we met Liya, een Tigrayaanse student burgerlijk ingenieur aan de KU Leuven

'Hij is vreselijk bang.' Twee weken geleden sprak ik met Liya* terwijl ze dikke "Njarra" pannenkoeken kookte, grappen makend over haar verlegen vriendje, de schrijver Hiwot Teffera's Addis Abeba, en vreemde bruiloften in haar thuisregio Tigray.

Nu zit ze tegenover me, ontredderd - 'Ik kan niet slapen, ik eet niet eens'; alsof ze zelf geraakt is door de bommen die de Ethiopische regering op haar geboorteplaats in de hooglanden heeft laten vallen.

Er zijn berichten dat gewapende mannen van deur tot deur gaan en Tigrayanen willekeurig wegslepen

Ze belt drie of vier keer per dag naar het gezin van haar moeder in Addis. Er zijn berichten dat gewapende mannen van deur tot deur gaan en Tigrayanen willekeurig wegslepen. Ze noemt ze 'veiligheidstroepen', maar niemand lijkt te weten wie of wat ze zijn, behalve dat degenen die worden opgepakt weer verschijnen in detentiecentra van de regering. Een vriend van haar familie is al gearresteerd; velen zijn simpelweg van de ene op de andere dag hun baan kwijtgeraakt.

De UNHCR, het vluchtelingenagentschap van de Verenigde Naties, waarschuwt voor een 'grootschalige humanitaire crisis' in Tigray, maar de vader van Liya blijft waar hij is. Door een internet- en netwerkuitval is ze afgeschermd van haar familie; ze volgt tweets die via satelliettelefoons worden uitgestuurd, en hoopt door eindeloos refreshen het laatste nieuws te vernemen. Te kwaad om te huilen; feiten kunnen niet vermeden worden. Ze weet niet of ze nog een keer met hem zal praten, vertelt ze, terwijl haar handen vage figuren schetsen op de tafel - 'Als hij dood is, wat kan ik dan doen?'

'Als hij dood is, wat kan ik dan doen?'

Liya is een van de 6% Ethiopiërs die uit de Tigray-regio komen, een provincie die tegen de grens met Eritrea - in het noorden van het land - ligt. Langdurige spanningen tussen de leiders van Tigray en de centrale regering braken op 4 november uit in een conflict toen de Ethiopische premier Abiy Ahmed een offensief verklaarde om 'de natie te redden', naar verluidt als reactie op een TPLF-aanval op een militaire basis van het Ethiopische leger. 

Tigray, een bergachtig en economisch onderontwikkeld gebied, leidde in 1991 de opstand tegen de Derg-dictatuur. Dit gaf de TPLF bijna volledige controle over de Ethiopische politiek in de 27 jaar vóór de overname van premier Abiy Ahmed in 2018. Zijn leiderschap bij de overgang naar een meer pluralistische democratie leverde hem een voorbarige Nobelprijs voor de Vrede op.

Sindsdien hebben internationale waarnemers de TPLF ervan beschuldigd hervormingen te ondermijnen en etnisch geweld aan te wakkeren. Veel Ethiopiërs staan negatief tegenover het beleid van Tigray-dominante regeringen uit het verleden en beschuldigen Tigrayaanse politici ervan hun provincie op de kosten van arme Ethiopiërs te ontwikkelen. Zoals Liya echter opmerkt, ontbreekt het in de regio meer dan ooit aan infrastructuur. Ze geeft de door de overheid geleide media de schuld van een campagne om Tigrayanen te demoniseren en de gemeenschap te beschouwen als terroristen en gewelddadige separatisten.

De acties van de premier riskeren een etnische ineenstorting in Joegoslavische stijl

Tigrayanen van hun kant maken zich zorgen over de bescherming van de Tigrayaanse identiteit en het federale systeem, in een samenleving die doorgaans sterk gecentraliseerd is onder een klasse van Amhaars sprekende elites, de officiële beleidstaal. Abiy's schijnbare ongevoeligheid voor deze zorgen en vastberadenheid om de TPLF aan de kant te zetten bij het onderhandelen over de vrede met Eritrea (naast andere kwesties), maakt hem grotendeels verantwoordelijk voor de huidige crisis, schrijft Tsedale Lemma in een opiniestuk voor The New York Times. De acties van de premier riskeren een etnische ineenstorting in Joegoslavische stijl.

Zoals veel internationale gekleurde studenten, heeft Liya zich vaak niet welkom gevoeld in Vlaanderen

Voor Liya is geschiedenis nu een luxe. Zoals veel internationale gekleurde studenten, heeft Liya zich in Vlaanderen vaak niet welkom gevoeld. 'Ik heb nooit het gevoel gehad dat ik hier thuishoor.' Toch wordt ze nu gedwongen de kostwinner te zijn van haar uitgebreide familie. Of ze maakt het in Europa of keert met een last naar huis terug. Haar vriend hoopt zich bij haar aan te sluiten; als hij niet wordt tegengehouden op het vliegveld, komt hij hier met niets dan drie maanden hoop op een uitweg. Na oktober verloopt namelijk het visum van Liya in België en moeten ze het slepende asielproces aanvatten. Als haar poging faalt, zal ze gedwongen worden door Europa te dwalen met slechts vergunningen voor korte verblijven op zak, in de hoop dat de verblijven hier en daar een terugkeer zullen voorkomen en haar op de een of andere manier in staat zullen stellen een baan te krijgen. Ze weet dat de toekomst moeilijk zal zijn, maar voorlopig blijft ze in België. 

Een vrouw die dammen, bruggen en waterwegen zal bouwen, zal eerst bergen moeten verzetten om een plek te vinden waar ze welkom is.

*Liya is een gefingeerde naam