Studentenprotest in India kost meeste levens in decennia

Indische studenten verwachten een statement van Leuvense studentenorganisatie

07 maart 2020
Longread
Sinds december vorig jaar protesteren Indische studenten tegen de Citizenship Amendment Act (CAA) in India. De wet is omstreden omdat ze volgens velen discrimineert tegenover moslims.

De afgelopen twee maanden kent New Delhi, de Indiase hoofdstad, geweld op een schaal die het decennialang niet heeft gezien. Er zijn naar schatting al meer dan vijftig doden gevallen bij het geweld tussen de hindoe- en moslimgemeenschappen.

NRC: goede intenties, foute uitvoering

De CAA werd aangenomen in december en is een aanvulling op het National Register of Citizens (NRC). In dit register worden Indiase burgers geïdentificeerd. Op zich is dat geen probleem: er is nood aan een bevolkingsregister.

Indische studenten die Veto opbelde zijn dan ook veelal te vinden voor het NRC. Krishnans moeder is van Leuven, zijn vader van India. Krishan zelf is niet religieus, in tegenstelling tot zijn ouders.

Hij geeft aan waar de moeilijkheden met het NRC nu precies zitten: 'De regering wil dit register invoeren om iedereen zonder papieren uit het land te gooien. In India hebben veel mensen geen of valse documenten. Het zou dus goed zijn mocht men ineens iedereen registreren, om willekeur te vermijden.'

'De regering wil dit register invoeren om iedereen naar believen zonder papieren uit het land te gooien'

Krishnan, Indische student aan de KU Leuven

Het NRC wordt sinds 2013 geactualiseerd in de noordoostelijke grensstaat Assam, waar de vraag van de bevolking zelf kwam. Er verblijven namelijk veel illegalen uit het naburige Bangladesh. De Bharatiya Janata-partij (BJP), de hindoe-nationalistische partij van premier Narendra Modi, nam de taak graag op om de volstelling van 1951 over te doen, met het oog op de deportatie van een moslimmeerderheid. Tot teleurstelling van de overheid bleek dat de meerderheid van de illegalen er hindoe waren. Dit liet de bevolking ongedeerd; zij wilden illegalen weg, ongeacht hun religie.

Tavishi van de Delhi University wees de vraag van haar ouders om een religie te volgen af. Als seculiere vrouw met heel wat vrienden die aan de protesten in India deelnamen, is zij duidelijk gekant tegen de CAA en het NRC.

'Ik ben vooral tegen het NRC omdat het zoveel geld kost. 'In Assam is er zoveel uitgegeven en nu zou je het voor het hele land gaan doen? Er zijn zoveel andere doelen waaraan ze dat geld kunnen spenderen, zoals vrouwenrechten - de belangrijkste problematiek in het land of op zijn minst in Delhi.'

'Studenten van Jamia Millia gingen in tegen de politie en gooiden stenen. De media toont dit deel van het verhaal niet'

Mahesh, Indische student aan de KU Leuven

Ook de seculiere Prateek heeft heel wat vrienden en familie die betrokken zijn in het protest. Zijn nicht bijvoorbeeld trekt mee in het grootste protest in Shaheen Bagh, een wijkencomplex in New Delhi, met andere moslimvrouwen (zie hoofdafbeelding).

'Aan dit grensgebied is er inderdaad nood aan regulering, omwille van het hoge cijfer immigranten. Maar dit uitvoeren voor de hele natie? 70% van de bevolking leeft op het platteland (65,97% in 2018 volgens schattingen van de Wereld Bank, gebaseerd op de VN's Population Division's World Urbanization Prospects, red.) en hebben moeilijk toegang tot papieren. Het is een val.'

Mahesh, een Hindoestudent, ziet het anders: 'Als je een hotelkamer wil, moet je ook je documenten tonen. Het NRC telt enkel burgers. Hoe kan je daar nu tegen zijn? Het register is nog niet volledig en mensen protesteren al op basis van assumpties.'

Mahesh: 'Er zijn ook veel manieren voor de plattelandsbevolking om hun burgerschap te bewijzen als ze geen documenten hebben. Je buren kunnen bewijzen dat je een Indisch burger bent en hoe lang je hier al leeft.'

CAA: discriminatie troef

Via de CAA kunnen bepaalde vluchtelingen in India toch nog het Indische burgerschap krijgen, maar de criteria hiervoor zouden discriminatoir zijn. Een van de criteria is religie. De CAA biedt een uitweg voor vluchtelingen uit onder andere Pakistan, Afghanistan en Bangladesh. Maar er wordt een onderscheid gemaakt voor moslims: aangezien deze landen een moslimmeerderheid hebben, zouden moslims er veilig zijn en bijgevolg geen reden hebben om te vluchten.

Maar ook de Rohingya, moslims gevlucht uit Myanmar, vallen uit de boot, omdat zij Bengali spreken en dus als moslims naar buurland Bangladesh kunnen.

'De BJP wil van India een Hindoeland maken. Zo'n partij zou niet mogen bestaan als je het mij vraagt'

Tavishi, Indische studente aan de KU Leuven

'Regulering van migratie is niet de focus van de regering', vindt Prateek. 'Er zijn ook moslimminderheden in Bangladesh die vervolgd worden, naast degenen die voor economische redenen migreren.'

Volgens Krishnan is de wet bovenal misplaatst: 'Ze willen vluchtelingen gewoon het burgerschap kunnen geven. Maar zo'n regeling bestond al. Als je naar India kwam, kon je aangeven dat je in je thuisland vervolgd werd. Ik vind niet dat die regel aangepast moest worden.'

Toch is niet iedereen tegen de CAA. Mahesh, een hindoestudent, benadrukt: 'Studenten van Jamia Millia gingen in tegen de politie; ze gooiden stenen. De politie heeft zij die zich het felst verzetten, moeten arresteren. De media toont dit deel van het verhaal niet.'

Discriminatie en Islamofobie

Ook de kwestie Kashmir speelt hier een rol. Deze grensregio, verdeeld tussen Pakistan, India en China, kent al zeventig jaar talloze grensconflicten, vooral tussen India en Pakistan.

In oktober 2019 paste de Indiase regering artikel 370 van de grondwet aan. Dit artikel verschafte Jammu en Kashmir, de provincie in India, een verregaande autonomie en hielp zo de communautaire vrede tussen hindoes en moslims in de regio te bewaren. Het wegnemen van deze speciale status bleek een eerste beslissing in een reeks, die moslims onder de controle van de BJP schijnt te willen duwen.

Krishnan begrijpt de onvrede en verdeeldheid over artikel 370 wel: 'Ik denk dat de intentie goed is. Door Kashmir terug onder India te brengen, kunnen de mensen daar genieten van Indische regelingen. De manier waarop vind ik dan weer zorgwekkend: Kashmir afsluiten en geen waarnemers meer binnenlaten.'

Een aantal staten, bestuurd door de oppositie, hebben al laten weten de NRC en CAA niet te gaan implementeren

'De kritiek situeert zich vaak bij mensen die suggereren dat Modi de economie niet aan de praat krijgt, en hij deze wet als afleiding de wereld in heeft gestuurd', vertelt Tavishi. 'De verkiezingen in Delhi (van begin februari, red.) zijn dan ook slecht afgelopen voor de partij van Modi - zij het minder dan ik had verwacht.'

Ze voegt toe: 'Een agendapunt in het manifest van de BJP wil van India een hindoeland maken. Zo'n partij zou niet mogen bestaan als je het mij vraagt. Maar daarom stemmen mensen er wel voor. Door ons first-past-the-post systeem (de winnaar van een kiesdistrict wint alle zetels, red.), hebben ook veel Indiërs niet eens voor de BJP gestemd. Elk voordeel van twijfel gaat zo teniet en extreme ideologieën scoren er beter. Modi kan zo uitvoeren wat hij heeft beloofd.'

'Om eerlijk te zijn, ik zou voor Modi gestemd hebben in 2014 (hij was nog te jong om te stemmen, red.)', zegt Prateek. 'Hij had grote hervormingsplannen, waar hij in zijn eerste twee jaar gestaag aan bouwde. In 2016 veranderde hij van tactiek toen ze niet bleken te werken.' 

Studenten regeren over de straat

Het protest tegen de CAA begon aan de Jamia Millia Islamia en Aligarh Muslim University. De politie heeft toen gewelddadig ingegrepen en de overheid heeft protesten verboden. Daarop zijn andere universiteiten en studenten mee beginnen protesteren, omdat het geweld volgens hen disproportioneel was. Ook het academisch personeel protesteerde mee.

Krishnan: 'Het is de eerste keer dat ik zie dat universiteiten zo actief zijn. Ik denk dat studenten elders zo betrokken zijn, omdat er studenten in Jamia Millia in elkaar zijn geslagen.' Mahesh sluit zich hierbij aan: 'Mensen zijn misleid door de oppositie van links en uit communistische hoek. Mensen weten niet waarvoor ze protesteren en het zijn maar drie universiteiten.'

'De media praat niet over de protesten. Daardoor hebben we de sociale media echt nodig'

Tavishi

Tavishi: 'Hoewel de meesten nu niet direct door de huidige wetten getroffen worden, en hoewel het de moslimstudenten zijn die begonnen met het protest, is er toch opnieuw zoals toen een enorme solidariteit die de studenten op de been brengt. Ze worden zelf niet getroffen en staan er toch; ook professoren en personeel. Dan weet je dat er écht iets aan de hand is.'

Prateek stemt toe: 'Het is echt een traditie in India. In de jaren '80 ontstond de BJP zelfs uit de Hindoe studentenpartij. Ze verwierf haar macht door het studentenprotest. De regering doet er nu alles aan om te vermijden dat het volk zich dat herinnert. De regering weet dus ook dat wanneer studenten hun koten verlaten, en personeel hun huizen, om op straat te komen, je het echt hebt verknoeid.'

Indische studentenverenigingen wereldwijd reageren, omdat het niet om Hindoes of moslims moet gaan.

Prateek, Indische student aan de KU Leuven

Het geweld is terug opgelaaid sinds 23 februari, al een hele maand dus. Radicale hindoes vallen moslims aan en vice versa, gematigde hindoes proberen moslims te beschermen. Moskeeën, huizen en winkels van moslims worden afgebrand.

India heeft een federale staatsstructuur. Een aantal staten die er bestuurd worden door de oppositie hebben al laten weten dat ze niet van plan zijn de NRC en de CAA te implementeren, zo ook Kerala, de staat van Krishnan. De federale overheid stelt echter dat de staten daar geen bevoegdheid voor hebben.

Quid, Leuven?

'Het is echt overal. Ik zie minstens twee à drie posts per dag. Mensen krijgen hun informatie over het protest online. Ze weten exact wat er gebeurt', zegt Tavishi. Prateek hoort alles van de sociale media. 'Ik denk dat het daardoor echt een impact gaat hebben. De media praat er niet over. Daardoor hebben we ze echt nodig.'

De sociale media zorgt ervoor dat studenten nu, meer dan vroeger, internationale steun krijgen gaat Tavishi verder: 'En niet alleen van Indische studenten. Veel studentenorganisaties in de wereld steunen het protest. Het is dan ook jammer dat de Leuvense organisatie dat niet wil doen. Vergeet de wet, je hebt geen statement daarover nodig. Maar wanneer men zo tegen studenten te keer gaat, kan je niet zwijgen.' Prateek stemt in: 'De Indian Student Association Leuven heeft niets gedaan. Indische studentenverenigingen wereldwijd reageren, omdat het niet om Hindoes of moslims moet gaan.'

Dit artikel is lichtelijk verouderd, gezien de getuigenissen werden afgenomen voor de uitbraak van het coronavirus. Ondertussen is daardoor het protest ook afgenomen in India, al is het niet uitgedoofd. 

Verschillende solidariteitsmarsen hebben ondertussen plaatsgevonden de afgelopen maanden in Londen, Grenoble, Zuid-Azië en in de VS. Vandaar de oproep voor een Leuvens statement door de universiteit zelf, of door organisaties in Leuven.